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〔林志彬專欄〕解讀《神農本草經》關於靈芝抗衰老的論述

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靈芝通過免疫調節(增強)作用,及抗氧化清除自由基作用,恢復衰老所致的免疫功能低下,預防或減輕身體重要器官的氧化損傷,進而發揮抗衰老作用。這些研究結果初步解讀了《神農本草經》關於靈芝「久食輕身不老,延年神仙」的論述,也為靈芝用於老年保健提供了理論根據。

文/林志彬

◎本文原載於 2013年《健康靈芝》第59期 6~8頁

 

我研究靈芝數十年,目的之一就是想用現代的科技方法,解讀《神農本草經》對靈芝的論述。上世紀九○年代前後,我們用老年小鼠為實驗對象,探討《神農本草經》中有關靈芝(赤芝、黑芝、青芝、白芝、黃芝、紫芝)「久食輕身不老,延年神仙」的論述,也就是研究靈芝的抗衰老作用。

當時國內供應實驗動物的公司,均不提供我們需要的二十四月齡老年小鼠,因此,靈芝抗衰老的研究工作就要從飼養老年小鼠開始。我們買來實驗動物公司汰換的十二月齡種鼠(繁殖用的小鼠),在實驗室由我的第一個博士生雷林生(現為南方醫科大學藥學院教授,從事靈芝研究)精心飼養至二十四月齡,再用作試驗對象。

小鼠的壽命大概兩年左右,故二十四月齡小鼠可說是名符其實的老年小鼠了。飼養老年小鼠並不容易,我記得剛開始買來200隻十二月齡小鼠,儘管精心飼養,但隨著小鼠月齡增加,許多小鼠都死亡了,最後只剩下約60隻二十四月齡的老年小鼠。這些小鼠看上去老態龍鍾,毛色灰白、疏鬆,其中一些還患有自發性腫瘤。就這樣,我們用自己飼養的二十四月齡老年小鼠,開始了靈芝的抗衰老研究。

 

靈芝可恢復衰老引起的免疫功能衰退

免疫功能衰退是最早出現、也是最明顯的衰老特徵。自青春期開始,免疫器官(特別是胸腺)即出現進行性退化,受胸腺控制的T細胞功能及其產生細胞激素的能力,均會伴隨年齡增加而降低,這是老年人免疫功能低下的主要原因;同時,受骨髓調控的B細胞功能及其分泌免疫球蛋白的能力也會下降。

這些變化導致老年人對外來抗原的免疫功能減弱、對突變抗原的監視功能降低,因此容易罹患感染性疾病、腫瘤及免疫缺陷症。

研究證明,衰老所致的免疫功能衰退可以延緩,也可以部分恢復。我們的實驗發現,二十四月齡老年小鼠脾細胞的自發性增殖反應和白介質2(IL-2)生成均較三月齡年輕小鼠顯著減少,分別減少27.4%和30.1%,而靈芝多醣(GL-B)可劑量依賴性地使之逐漸恢復至三月齡小鼠的正常水平(表1)。

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進一步研究發現,二十四月齡老年小鼠脾細胞的DNA多聚酶α活性較三月齡小鼠減少43.3%,表示衰老的免疫功能衰退與免疫細胞的DNA合成障礙有關。給老年小鼠腹腔注射GL-B,可顯著增強老年小鼠脾淋巴細胞的DNA多聚酶α活性,使之趨於正常(表2)。

靈芝多醣可能通過增強老年小鼠DNA多聚酶α活性,恢復免疫細胞的DNA合成功能,進而改善因衰老所致的體液免疫功能和細胞免疫功能降低,促進老年小鼠產生細胞激素。

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靈芝恢復衰老引起的免疫功能衰退已被臨床研究證明。一項研究給平均年齡65.1歲的老年人口服靈芝粉,每日三次每次1.5 g,共服用30日,並於服藥10、20、30日和停藥10日後靜脈採血,分離出周邊血單核細胞(PBMC)檢測白介質2(IL-2)、干擾素γ(IFN-γ)及自然殺手細胞(NK)活性。結果顯示,服藥後IL-2、IFN-γ及NK細胞活性均有增高,服藥20日達高峰,停藥10日後仍維持在高水平,表示靈芝確實能提高老年人的免疫功能(表3)。

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靈芝的抗氧化與清除自由基作用可延緩衰老

自由基是細胞代謝過程中產生的活性物質,它能誘導氧化反應,使生物膜中多種不飽和脂肪發生超氧化變性,形成脂質過氧化物,引起細胞結構和功能的改變,導致器官組織的損傷。

正常狀態下,體內氧自由基的產生與清除處於動態平衡中,所產生的自由基可以被身體利用。但如果自由基產生過多或清除減少,大量的自由基必然對身體造成傷害,包括損傷細胞脂類和細胞膜、損害蛋白質和酶,以及破壞核酸和染色體。衰老的自由基產生學說指出,脂質過氧化反應及產生過量的自由基,可導致細胞、組織和器官衰老。

我們的後續研究即發現,靈芝對多種誘因引起的心、肝、腎、胰、腦等重要器官的脂質過氧化損傷有明顯的保護作用,可有效降低脂質過氧化產物丙二醛(MDA)與脂褐素的含量,並增強超氧歧化酶(SOD)、谷胱甘肽過氧化酶(GSH-PX)等抗氧化酵素的活性。

我們和其他研究者的體外試驗還發現,靈芝對氧化劑引起的巨噬細胞(小鼠)、胰島細胞(小鼠)、大腦皮層細胞(大鼠)、PC12細胞(此為大鼠嗜鉻細胞瘤細胞,廣泛用來研究多種神經系統疾病,如帕金森氏症、阿茲海默症等神經元發育和功能的細胞培養模型)、血管內皮細胞(大鼠、人)、角質形成細胞(人)的氧化損傷,也有明顯的保護作用。

例如細胞老化誘導劑過氧化氫(H2O2)作用於體外培養的人角質形成細胞後,顯微鏡下可見細胞碎片增多,同時檢測到氧化產物MDA在細胞內沉積,SOD、GSH-PX等抗氧化酶的含量則顯著減少。但如果在加入過氧化氫之前先加入靈芝多醣(400μg/ml),則可明顯恢復過氧化氫對人角質形成細胞的氧化損傷;靈芝多醣還可使正常角質形成細胞的MDA生成減少(表4)。

角質形成細胞是皮膚表皮的主要細胞,此細胞衰老與皮膚衰老密切相關,故上述研究結果顯示靈芝可能延緩皮膚衰老。一些服用靈芝的老人皮膚上的老年斑變淺或消失,可能就是靈芝抗氧化清除自由基作用的結果。

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靈芝久食輕身不老,延年神仙

綜合上述多項研究結果可以得知,靈芝通過免疫調節(增強)作用,及抗氧化清除自由基作用,恢復衰老所致的免疫功能低下,預防或減輕身體重要器官的氧化損傷,從而發揮抗衰老作用。這些研究結果初步解讀了《神農本草經》關於靈芝「久食輕身不老,延年神仙」的論述,也為靈芝用於老年保健提供了理論根據。